Friday | 18 Dec 2020

Jari-Matti Latvala nommé directeur d'équipe chez Toyota

Le Finlandais succèdera à Tommi Mäkinen à la tête de l'équipe Toyota Gazoo Racing.

Après le départ annoncé de Tommi Mäkinen pour devenir conseiller sport automobile de Toyota en septembre dernier, Jari-Matti Latvala a été annoncé comme son successeur ce vendredi 18 décembre.

Ces changements intègrent la refonte de l'organigramme après la prise de contrôle du programme en Championnat du Monde FIA des Rallyes par Toyota Gazoo Racing Europe en lieu et place de Tommi Mäkinen Racing dès l'an prochain.

Durant sa carrière, Jari-Matti Latvala a porté les couleurs de Toyota dès le retour de la marque japonaise en WRC en 2017. Le Finlandais a joué un rôle important dans le développement de la Toyota Yaris WRC, dont il a signé la première victoire en Suède dès son deuxième départ en mondial.

Il a également aidé l'équipe à remporter le titre mondial chez les constructeurs l'année suivante avant de raccrocher le casque fin 2019 pour devenir Ambassadeur Toyota Gazoo Racing.

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« Je suis vraiment honoré d'être nommé à ce rôle au sein de l'équipe et de la confiance qu'Akio Toyoda [le président de l'équipe] m'accorde », a déclaré le Finlandais âgé de trente-cinq ans. « Je suis vraiment ravi de poursuivre le travail commencé avec Tommi après avoir fait partie de cette équipe depuis ses débuts. » 

« En tant que directeur d'équipe, je dois désormais voir la situation dans son ensemble. Je dois motiver tout le monde à travailler ensemble pour le bien de l'équipe. C'est un nouveau défi que je suis prêt à relever. Tommi a fait un travail fantastique en construisant cette équipe à partir de rien, puis en la menant au succès. Il y a toujours une marge de progression et je veux mettre à profit tout ce que j'ai appris durant ma carrière de pilote et dans mes relations avec les directeurs d'équipe. » 

Jari-Matti Latvala s'est imposé pour la dernière fois en WRC au Rallye d'Australie 2018

« La saison 2021 approche à grands pas, mais l'ensemble du package est déjà là avec une voiture éprouvée et des équipages solides et inchangés », a-t-il ajouté. « Tout le monde sait ce qu'il faut faire pour préparer le Rallye Monte-Carlo en janvier. »

Jari-Matti Latvala est le pilote le plus expérimenté du WRC avec 209 départs à son actif. Il a remporté dix-huit rallyes et reste à ce jour le plus jeune vainqueur en mondial après son succès au Rallye de Suède 2008 à l'âge de 22 ans et 313 jours.

Le Finlandais intègre un encadrement où figurent également le directeur de projet Yuichiro Haruna, le directeur sportif Kaj Lindström et le directeur technique Tom Fowler.

Il s'agit du premier rôle de direction de Jari-Matti Latvala, mais Akio Toyoda a déclaré que son enthousiasme et son approche en faisaient le meilleur choix possible.

Jari-Matti Latvala avait mené Toyota à la victoire dès le deuxième rallye de l'équipe en WRC

« S'il doit faire ses preuves en tant que directeur, Jari-Matti et moi possédons des attributs en commun ayant été des facteurs décisifs pour lui confier l'équipe », a confié Akio Toyoda, le président de l'équipe. « Je suis convaincu que cela renforcera l'équipe. En pensant à notre saison 2021, le visage de Jari-Matti m'est venu à l'esprit, probablement grâce aux nombreuses situations où nous avons eu l'occasion de sympathiser depuis notre rencontre. Il pense toujours aux fans et à ses équipiers. Même aux avant-postes de la discipline, je le voyais souvent se rendre vers les fans dès qu'il sortait de la voiture au parc d'assistance. Il se souciait de tout le monde dans l'équipe et échangeait toujours avec les mécaniciens et les ingénieurs. Je pense que ce genre d'attitude et de caractère a renforcé l’équipe et contribué à notre titre chez les constructeurs. »

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Jari-Matti Latvala a rejoint Toyota après quatre saisons chez Volkswagen Motorsport. Auparavant, il avait disputé six saisons au volant de différentes Ford avec l'écurie M-Sport.

« Quand je l'ai rencontré pour la première fois, il portait une combinaison Volkswagen, mais il m'a parlé avec passion de ses anciennes Celica et Corolla », a ajouté Toyoda. « L'année suivante, il échangeait sa combinaison pour revêtir celle de Toyota. En tant que passionné, je me souviens encore à quel point j'étais heureux de voir son amour pour les voitures et pour Toyota. »

Jari-Matti Latvala prend en charge un trio inchangé composé du Champion du Monde Sébastien Ogier, de son dauphin Elfyn Evans et de Kalle Rovanperä en 2021.