¿Qué hace a Nueva Zelanda tan especial?

Olvida el cricket. Olvida el rugby. Olvídate de las Copas del Mundo. Con el Campeonato del Mundo de Rallyes de la FIA es lo único en lo que Nueva Zelanda necesita pensar con el mayor y mejor espectáculo del año que viene.

El director general del WRC Promoter, Oliver Ciesla, acaba de aterrizar en Europa tras sus últimas conversaciones con los organizadores de la prueba del próximo mes de septiembre en Auckland, y no podría estar más entusiasmado por estar de vuelta en el país de la larga nube blanca.

Siempre ha habido algo especial en el Rallye de Nueva Zelanda. Tal vez tenga que ver con que sea el viaje más lejano posible para los europeos, pero hay una gran sensación de aventura cuando aterrizas en la ciudad de las velas. Tal vez sea la excepcional bienvenida de los entusiastas y conocedores locales. O tal vez son las pistas más bonitas. De hecho, es una combinación de las tres.

Nueva Zelanda llegó por primera vez al calendario del WRC en 1977 y esa prueba inaugural fue una de las historias más asombrosas en la historia de los rallyes. Como era de esperar para una buena historia de rallyes de los años setenta, Ari Vatanen estaba en el centro de esta historia.

Pilotó un Ford Escort RS1800 de origen local en el evento, defendiendo el honor de Ovalo Azul contra tres Fiat 131 Abarths oficiales. El Finlandés Volador llegó a Nueva Zelanda con la esperanza entrenar los 75 tramos, con un total de 2.211 kilómetros, tantas veces como fuera posible.

El copiloto local Jim Scott tenía otras ideas y se negó a tomar más de una semana libre de su negocio de venta de cortadoras de césped.

"Hicimos todos los tramos una vez", dijo Vatanen. "Esta era una receta para el desastre..."

Los desastres se produjeron de manera total y rápida, siendo los primeros los más significativos. Ari perdió el coche en una sección de asfalto cuesta abajo y se deslizó por una orilla.

Las rápidas y fluidas curvas de Nueva Zelanda son una delicia para los pilotos

"Necesitábamos un cabrestante para hacer que el coche volviera a subir", explicó. "Teníamos uno, pero el cabrestante tenía que estar atado a un árbol al otro lado de la pista, así que cada vez que el coche se movía, teníamos que parar para permitir el paso de otro coche."

Perdió más de media hora, pero Vatanen fue sublime en las impresionantes pistas de la Isla Norte. Se labraba un hueco en el campo, incluyendo una pista particularmente lisa a través de los 102 km de la carretera que va de Pehira a Rakauroa.

En ese tramo, atrapó y pasó a los tres Fiat oficiales, dejando a Fulvio Bacchelli, Markku Alén y Simo Lampinen sin palabras.

Desafortunadamente para Vatanen la historia de ese sueño no se hizo realidad. Después de un pilotaje al ataque de más de 24 horas, terminó segundo por poco más de un minuto, por detrás de Bacchelli.

El comentario más divertido de Vatanen se refería a Scott. "Al principio, se parecía a mi padre", sonrió Vatanen. "Al final, se parecía a mi abuelo."

Thierry Neuville, de Hyundai, resumió claro el regreso de la prueba para 2020 cuando dijo: "El Rallye de Nueva Zelanda es el rallye que todo piloto quiere hacer." No es difícil ver el por qué.

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