viernes | 26 nov 2021

25 historias: El niño de Gap

El domingo pasado, cuando se cerraba el telón de la era del World Rally Car, Sébastien Ogier volvió a ser el protagonista del escenario. ¿Cómo pudo este profesor de esquí de los Alpes franceses trascender el mundo del motor para convertirse en una de sus figuras más veneradas del siglo XXI?

Ahora es feliz. El trabajo está hecho. El trabajo ya lo hizo el año pasado, pero no al nivel que Sébastien Ogier los hace. Se necesitaba un año más y se ha cumplido. El piloto de 37 años puede estar tranquilo ahora. Ha cerrado su carrera en el Campeonato del Mundo de Rallyes al más alto nivel.

¿O no?

¿Firmado, eso es?

Esa es otra pregunta para otro día, pero vale la pena señalar que una de sus últimas peticiones a Julien Ingrassia fue que su copiloto de toda la carrera considerara mantener su teléfono encendido. Nunca se sabe...

Por el momento, ha llegado el de reflexionar sobre el piloto que dominó la última década de la era del World Rally Car al ganar ocho de los nueve títulos entre 2013 y 2021.

Sébastien Ogier 2021: análisis de la temporada

Y pocos, si es que hay alguno, podrían olvidar la primera experiencia de la estrella de Gap con el World Rally Car al más alto nivel. Después de haber levantado el Campeonato del Mundo de Rallyes Junior en su octava participación en el nivel más alto del deporte, Citroën le ofreció un C4 WRC para el Rally GB en su novena participación.

Al ganar la corona del WRC Junior en Córcega, 2008 encendió el papel de toque para impulsar la carrera de Ogier. Ver a un tímido joven de 24 años fotografiarse junto a Sébastien Loeb -un hombre que iba camino de su quinto título mundial en ese momento- era intrigante. La deferencia de Ogier era tan comprensible como natural. Loeb era un icono mundial de los rallyes. Y aquí estaba estrechando su mano, aceptando sus felicitaciones y deseando pilotar el mismo coche que él en el siguiente rallye.

En octubre de 2008, el mundo de Ogier se volvió un poco loco. Y ahí se quedó hasta el FORUM8 ACI Rallye de Monza de la semana pasada.

El Rally GB, que se disputó un mes más tarde de lo habitual, comenzó en la primera semana de diciembre de 2008. Y si Ogier pensaba que el foco mediático era brillante en Ajaccio en otoño, no era nada comparado con el de Sweet Lamb en invierno. El primer tramo de Ogier con un World Rally Car en el Campeonato del Mundo de Rallyes, ¿cómo fue?

Ogier e Ingrassia rubrican en Monza

El más rápido. El más rápido por 5,1 segundos. Un segundo por kilómetro más rápido que nadie. Le sacó dos segundos por kilómetro a su compañero del C4 WRC, Sébastien Loeb.

Ese viernes por la mañana, en el centro de Gales, el mundo de los espectadores se volvió realmente loco. Todo el mundo quería hablar con el hombre que tenía una ventaja de 2,3 segundos en la zona de neumáticos remota a la hora del almuerzo. Hablar con el hombre que estaba tratando de recuperar el aliento era difícil.

Merece la pena poner un poco de contexto en torno a esa jornada inaugural del Rallye de Gran Bretaña; el invierno llegó y asoló las carreteras del primer día. Los tramos de Hafren se cancelaron porque parecían una pista de patinaje sobre hielo. Una breve prueba de Sweet Lamb abrió los procedimientos, seguida de Myherin. La primera etapa fue un verdadero hándicap y los tiempos de Loeb reflejaron el hecho de que se abría paso entre los icebergs que se encontraban en las secciones más húmedas.

Cuando llegó Ogier, la superficie helada se había deshecho y la tierra que había debajo ofrecía algo más de resistencia.

A primera hora de la mañana del sábado, Ogier aprendió una valiosa lección sobre Gales: el agarre consistente no es algo en lo que este lugar sea grande. Volcó el C4 WRC y se retiró. Héroe a cero sería muy injusto...

Había ganado un título mundial en su temporada de novato y demostró que no le asustaba el paso al máximo nivel del deporte ni respetaba la reputación. Era joven, rápido y tenía ganas de demostrar su valía.

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Era imposible imaginar cómo Ogier y su copiloto Julien Ingrassia podrían mejorar su victoria en el debut del Junior WRC en México, el título del Junior WRC en la primera temporada y liderar su primera prueba del WRC en un World Rally Car. Lo consiguieron en el inicio de la temporada 2009.

Inscritos en el Rallye de Montecarlo (no incluido en la campaña del WRC de esa temporada) por el programa de detección de talentos de la firma de neumáticos BF Goodrich, era difícil calibrar dónde encajaría su Peugeot 207 S2000. Didier Auriol, Freddy Loix, Toni Gardemeister y Stéphane Sarrazin estaban en la lista de inscritos. Y todos ellos tenían mucha, mucha más experiencia en el Monte que Ogier. No era difícil, Sébastien nunca había tomado la salida en el rallye que pasa anualmente por su pueblo. Lo había visto, había salido y había sido espectador un buen número de veces. Y conocía el terreno, las montañas circundantes al menos, por haber trabajado como instructor de esquí. Pero el conocimiento del rallye era nulo. Nada.

Al final del segundo día, aparcó el Peugeot fuera del Palacio con casi dos minutos de ventaja sobre todos los demás el domingo por la tarde.

Esto se estaba volviendo una tontería. El ascenso de Ogier a través de las filas era realmente notable. ¿Dónde terminaría?

Irlanda, un par de semanas más tarde. Ahí es donde Ogier recordó lo importante que es la experiencia en el deporte de los rallyes. En unas condiciones horribles, dejó caer el Citroën y tuvo la suerte de que lo devolvieran a la carretera. En los siguientes cinco rallyes, el sueño se convirtió en una especie de pesadilla. Un problema con el alternador le hizo perder tiempo en Noruega, pero luego se quedó fuera de la carretera en Chipre, Portugal y Argentina. Para cuando los problemas de suspensión le dejaron fuera de Cerdeña, las ruedas empezaban a desprenderse.

Leyenda del WRC: Sébastien Ogier

El jefe de Citroën, Olivier Quesnel, empezaba a perder la paciencia y necesitaba seriamente un resultado. En medio año, había pasado de ser una superestrella en potencia a ser un piloto al borde del abismo.

Ese resultado llegó en Loutraki con un segundo puesto en el Rallye Acrópolis. Una carrera sensata en Grecia le ayudó a tomar un respiro y un poco de espacio para respirar. Durante el resto de ese año, los resultados fueron poco notables, pero un poco más fiables. Hasta que se estrelló de nuevo en Gales, un rallye que, según admitiría más tarde, le llevó más tiempo del que podría haber esperado aprender.

La segunda mitad de 2009 le salvó y, al volver a los rallyes en los que tenía experiencia, empezó a subir de marcha. Hubo otro podio en México y una carrera de primera en todos los tramos de la Isla Norte, excepto uno, en el Rallye de Nueva Zelanda a mediados de la temporada. Ogier lideró a Jari-Matti Latvala en el final de la Costa de Whaanga, pero tuvo un desliz en el último momento. El finlandés, que pilotaba un Ford, se adelantó y ganó por un par de segundos. Fue un golpe de suerte para Ogier, pero no tuvo que esperar mucho para conseguir la primera victoria, que llegó en la siguiente prueba en Portugal. Y no tuvo que esperar mucho para superar a Latvala, a quien superó en el Rallye de Jordania de 2011 por dos décimas de segundo.

A medida que avanzaba el 2011, era cada vez más evidente que era más rápido que el compañero de equipo de Loeb en el Citroën Total World Rallyes, Dani Sordo. El español fue desplazado suavemente por Ogier en el Rallye de Finlandia. Ogier terminó segundo en su segunda salida con un coche de cuatro ruedas motrices en Jyväskylä para poner las cosas en su sitio.

Ogier era un piloto muy diferente a Sordo. Dani conocía su lugar en Citroën. A Ogier no le interesaba nada de eso. Su confianza crecía y no tenía miedo de irritar algunas plumas entre el Ejército Rojo. A mediados de año, lo que había comenzado como un equipo francés de ensueño para Citroën había explotado. Ogier no tenía ningún interés en conformarse con el segundo puesto y no temía expresar su opinión. Era lo uno o lo otro. Como era de esperar, los señores de Versalles se decantaron por el hombre que había puesto a Citroën en el mapa mundial de los rallyes.

Au revoir Ogier.

La unión de los dos Séb en Citroën fue complicada

El entonces siete veces ganador del WRC tenía opciones de futuro. Fue una elección directa: M-Sport Ford o Volkswagen Motorsport.

Tras muchas deliberaciones, Ogier se decantó por Volkswagen. Eso significaba volver a un Škoda Fabia S2000 para la temporada 2012 antes de lanzarse a 2013. La decisión de Ogier fue acertada. Cuando llegó 2013, fue como un resorte enrollado. Desde el principio, la asociación Ogier-Polo fue ganadora. El más rápido en el primer tramo de la temporada, dominó el año hasta conseguir nueve victorias en 13 salidas. Los dos títulos se ganaron en una demostración aplastante de control y supremacía. Nadie tuvo oportunidad, ni siquiera los compañeros de equipo de Ogier.

Durante los años de Volkswagen, la ventaja competitiva de Ogier era más aguda que nunca. Fue totalmente despiadado en la forma en que demolió a sus compañeros de equipo Jari-Matti Latvala y Andreas Mikkelsen. De vez en cuando, sus colegas nórdicos recibían las sobras de su mesa, pero era bastante raro que Ogier se viera superado por el ritmo con el Polo.

Durante cuatro años, Volkswagen ganó todos los títulos en juego. Es cierto que no es lo mismo que los cinco años en los que Citroën y Loeb monopolizaron el deporte, pero ¿quién puede decir que Volkswagen Motorsport no habría seguido ganando si el fabricante alemán siguiera en el campeonato después de 2016?

Ciertamente, Ogier confió en que el Polo R WRC con especificaciones de 2017 habría sido un sucesor muy capaz de un coche que había ganado 43 de los 52 rallyes disputados en un período de cuatro años. Nunca lo sabremos. El Polo R WRC pasaría sus días abandonado bajo una capa de polvo en un rincón de la fábrica de Volkswagen Motorsport en Hannover.

Ogier y Volkswagen fueron una fuerza imbatible, combinando cuatro títulos mundiales

Al llegar tan tarde en la temporada, Ogier se vio obligado a tomar una decisión rápida sobre dónde defendería su cuarto título. Probó una primera encarnación del Yaris WRC de Toyota, pero no pudo sentirse cómodo con él. Por el contrario, se sintió inmediatamente a gusto en el Ford Fiesta WRC de M-Sport.

Así que, cinco años después de haber estado a punto de llegar a un acuerdo con Malcolm Wilson, puso el lápiz sobre el papel y se unió al equipo británico. ¿El resultado? Un éxito inmediato y ningún cambio perceptible en la racha de resultados, con M-Sport Ford y Ogier sellando sus títulos a falta de una prueba.

M-Sport Ford sacó a relucir una faceta diferente del carácter de Ogier. Antes de su llegada con el Fiesta, había sido superado por un fabricante corporativo global. Citroën y Volkswagen eran equipos de fábrica. M-Sport Ford era, y es, un equipo familiar dirigido desde la ciudad natal de Wilson, en el noroeste de Gran Bretaña.

Los dos años -y los dos títulos de pilotos- que ganó con Wilson dieron a Sébastien una visión diferente del deporte. No es que suavizara su enfoque, pero sí que le ayudó a desarrollarse como persona. La amistad entre los dos, forjada a base de éxitos en los tramos y de una o dos botellas de Cheval Blanc después, durará siempre.

Ogier y el jefe de M-Sport, Malcolm Wilson, forjaron un fuerte vínculo personal al trabajar juntos

La segunda vez, el romance francés no se desarrolló como todo el mundo esperaba. Frustrado por los resultados, Ogier se marchó al final del primer año. Se dirigió a un asiento del Toyota Yaris WRC que había dejado vacante Ott Tänak, el hombre que había puesto fin a la racha de éxitos de Ogier en el campeonato del mundo al levantar la corona de 2019.

Cambiar un C3 WRC por un Yaris WRC no alteró su plan maestro. Todavía tenía la intención de estar fuera a finales de año, hasta que las cosas cambiaron y el COVID-19 golpeó con fuerza.

Como no quería terminar su carrera en una temporada tan afectada por una pandemia mundial, Ogier ofreció sus servicios a Toyota para una temporada más. Como era de esperar, el gigante japonés aprovechó la oportunidad y el resultado fue una gira de despedida en 2021.

La segunda etapa de Ogier en Citroën no siempre generó sonrisas

Y este año ha sido una clase magistral de Ogier sobre cómo controlar una temporada y llevarse el premio final. Como él mismo admite, le ha costado alcanzar las cotas que podría haber logrado unos años antes, pero cuando ha necesitado un resultado, lo ha generado. Su pilotaje hacia la victoria en el FORUM8 ACI Rallye de Monza de la semana pasada fue uno de los momentos más destacados. Pilotó de forma brillante para cerrar el telón de su carrera a tiempo completo, su etapa con el copiloto Julien Ingrassia y, por supuesto, la era del World Rally Car.

Tener un campeón de campeones ganando al final de un cuarto de siglo de deporte sublime fue la historia perfecta.

¿Es el final para Ogier? Ni hablar. Volverá para el Rallye de Montecarlo de enero y disputará un programa limitado con Toyota hasta la próxima temporada. Cuando se vaya, se le echará de menos. Y mucho.

De un veinteañero ambicioso, hambriento y despiadado ha surgido un piloto de inmensa talla en este deporte. Ha visto ir y venir a los mejores; se ha enfrentado a algunos de los pilotos más rápidos de la historia del deporte y lo ha hecho en algunas de las circunstancias más complicadas. Cuando se tomó la decisión de obligar al líder del campeonato a salir primero a la carretera durante dos días en 2015, Ogier consideró abandonar el deporte. En retrospectiva, fue un intento bastante burdo de sesgar la competición a favor de sus rivales. Se le castigó por su propio éxito y eso le provocó.

Durante todo este tiempo, lo único que ha pedido es la igualdad de condiciones y durante dos años se vio obligado a correr cuesta arriba contra una oposición que le miraba por encima del hombro. Reprendió a los responsables de las normas deportivas con regularidad y frecuencia y con un volumen cada vez mayor, pero se mantuvo. No se fue.

Al contrario, ganó.

El filósofo y padre fundador de Estados Unidos, Benjamín Franklin, afirmaba que la oportunidad surge de la adversidad, y Ogier es una prueba de ello. Las condiciones adversas a las que se enfrentó le ofrecieron la oportunidad de convertirse en uno de los mejores. Uno de los mejores.

Y eso es exactamente lo que hizo.

Este artículo forma parte de una serie de 25 historias que repasan los 25 años de la era del World Rally Car, que se publicarán todos los viernes a lo largo de 2021 en las semanas en las que no hay rallyes.

Ogier claims record Monte-Carlo victory

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